Betto van Waarden

Achter de schermen van het Amerikaanse studentenleven

Betto van Waarden (29) vertrok met een Fulbright beurs voor een jaar naar de VS en bleef er uiteindelijk een hele opleiding. Hij ontdekte er interactief en stimulerend onderwijs, maar kreeg er als student ook te maken met alle paradoxen van de Amerikaanse cultuur. Daarover brengt hij verslag uit in zijn boek ‘College Life: leven als student in Amerika’.

Intussen werkt Betto bij de KU Leuven aan een doctoraatsonderzoek. Zijn studentenjaren in de VS liggen goed en wel achter hem, maar hij wilde de ervaring blijvend delen met anderen. “Praktische info over het lesaanbod en beurzen vind je online. Maar het viel me op dat er weinig informatie voorhanden is over het echte leven van een buitenlandse student op een Amerikaans ‘college’. Een persoonlijke ervaring is dan toch een mooie toevoeging.”

Campusregels naleven

​Het is een leuke en tekenende anekdote hoe Betto op het idee kwam om zijn indrukken neer te schrijven. Hij was zich niet bewust van de strikte regels omtrent alcoholconsumptie op de campus. Ook al was hij 21, hij werd tot tweemaal toe door de ‘studentenpolitie’ genoteerd voor wangedrag. “Blijkbaar was er een campusregel die het drinken van alcohol in het bijzijn van minderjarige medestudenten verbood. Als straf voor het overtreden van die regel, moest ik hierover een essay schrijven. Wat ik uiteindelijk deed om niet langer geschorst te blijven. Dit essay stuurde ik naar mijn ouders, die het verder onder familie verspreidden.” Die vroegen hem vaker over zijn belevenissen te schrijven. Betto kreeg ook steeds meer vragen over zijn studies: hoe het is om in Amerika te studeren en wat zijn liberal arts-opleiding juist inhoudt. Antwoorden daarop bundelde hij in ‘College Life’.

“In tegenstelling tot de grote (staats)universiteiten, die zich voornamelijk richten op onderzoek, en de community colleges, die technische en beroepsopleidingen aanbieden, staan de liberal arts colleges bekend om hun focus op bacheloronderwijs van hoge kwaliteit. De residentiële campussen creëren een informele en stimulerende leergemeenschap waarin studenten breed worden gevormd en sterke analytische en communicatieve vaardigheden leren. Het kleinschalige en interactieve onderwijs wordt verzorgd door de professoren zelf, voor wie doceren een prioriteit is ten opzichte van onderzoek.” College Life, p. 25

Land van de studiebeurzen

​Aan de hand van anekdotes en grappige verhalen tekent Betto een beeld van het studentenleven. Van de zoektocht naar beurzen bijvoorbeeld. Het is algemeen bekend dat het onderwijs in de VS veel duurder is in Europa, maar de beurzen vormen er een belangrijke factor. “Je kan ze zo gek niet bedenken, of het bestaat. Ik vertrok zelf met een Fulbright beurs, die zowel Amerikaanse studenten financieel ondersteunt om in het buitenland te studeren als internationale studenten naar de VS haalt. Toen ik na dat jaar langer wilde blijven, ging de studentenadministratie samen met mij op zoek naar mogelijke financiering.” Een vriend van Betto, die één achtste Indiaans bloed heeft, trok zo enkele duizenden dollars van een beurs voor Navajo-Indianen. Hij kreeg er nog een amulet en uitnodiging van het stamhoofd bij.

“In mijn derde jaar kies ik dus voor de Amerikaanse ondernemersmentaliteit van investeren en risico nemen. Ik kies om geen bijbaantjes meer te nemen, maar me op mijn studie en beursaanvragen te concentreren. Die aanpak blijkt wederom succesvol te zijn. Waarschijnlijk investeer ik twee keer zo veel tijd in de aanvragen als veel andere studenten, maar ik pluk er tenminste de vruchten van en kan me de rest van het jaar op mijn studie concentreren.” College Life, p. 228

Voordelen op de werkvloer

​​“Een cv wordt in Amerika nauwelijks gebruikt. Het resume is korter, meer to-the-point: maximaal één pagina met alleen de informatie die relevant is voor die specifieke sollicitatie. Je kunt zelfs een sollicitatiegesprek komen oefenen op kantoor [van het carrièrebureau van de universiteit]. [… ] Zelfs professoren willen je helpen wanneer het om een interessante sollicitatie gaat.” College Life, p. 233

Het is leuk om een jaar in Amerika te wonen, maar het is een dure studie. Dus dan is de vraag: wat is verder de toegevoegde waarde? Hoe bereidt het je voor op het werkleven? “Iedere werkgever wil tegenwoordig op je cv de zogenaamde overdraagbare vaardigheden vinden. Je moet over de grenzen van je eigen vakgebied kunnen denken. De Amerikaanse bachelor is gericht op een brede vorming en de liberal arts opleiding specifiek op het vormen van zelfstandig denkende burgers. Tijdens mijn werk bij de Europese Commissie moest ik omgaan met deelnemers van 28 landen met verschillende cultuur- en taalachtergrond. Met de nodige communicatieproblemen tot gevolg. Op zulke momenten komt de flexibiliteit die ik aangemeten kreeg tijdens mijn studies in het buitenland me heel goed van pas.”

Wil je ook op avontuur in de Verenigde Staten? Stichting Vlamingen in de Wereld organiseert op 16 november 2016 een infodag over het emigratieproces naar de VS, Canada, Australië en Nieuw-Zeeland. Schrijf je hier in.