Steven van Cauwenberge en  Alexander Decock

Geïnstalleerd op de Chileense markt

Naar het buitenland wilden ze sowieso, ondernemen ook. Dus dan is het niet meer dan logisch dat beide dromen gecombineerd werden. Na wat onderzoek bleek Chili hen een interessant land. Ze brachten een bezoek aan de Chileense ambassade en kwamen meer te weten over het Chileense overheidsprogramma ‘start up Chili’. “Samen met zo’n 2500 andere ploegen deden we mee aan de online wedstrijd”, vertelt Steven. “Ons idee ontsproot uit de vraag ‘waar zijn we in België goed in?’ Het idee bier te importeren is gepasseerd, maar we dachten ook aan energie-efficiëntie. De ambassade wist ons te vertellen dat Chili met een energieprobleem kampte, ondanks het feit dat de zon er veel schijnt. Dus onderzochten we die piste verder.”

Zege

​Het idee van Steven en Alexander: zonnepanelen financieren bij bedrijven, die op hun beurt de gegenereerde elektriciteit afnemen aan een lagere prijs dan op de reguliere markt. Tot hun grote vreugde wonnen beide heren de wedstrijd. Dit hield in dat ze een startbudget van 30.000 euro kregen, een kantoor en de nodige documenten om in Chili een zaak op te starten. “Het ondernemersklimaat in Chili is best wel interessant. We konden beroep doen op het netwerk van het overheidsapparaat Corfo. Via hen konden we de reclame voor onze onderneming uitsturen naar bedrijven, onze doelgroep.”

Dat ze de prestigieuze wedstrijd wonnen, bezorgde hen veel positieve aandacht in de kranten. Zo verscheen hun project in de grootste krant van Chili, El Mercurio, wat hen veel klanten opleverde. “Wij hebben tot nu toe nog geen vorm  van corruptie ervaren en de expatgemeenschap is hier behoorlijk groot. We wonen in Santiago, waar je afhankelijk van het deel waarin je woont een hoge levensstandaard kan hebben. Maar je moet natuurlijk Spaans leren, weinig Chilenen spreken Engels.”

Primeur​

“We waren de eersten die met dit project in Chili van start gingen. Intussen hebben we concurrenten op de markt, maar zo’n anderhalf jaar geleden was het zelfs wettelijk niet mogelijk om iets dergelijks te ondernemen. De nieuwe wet laat toe stroom te injecteren op het net. Wat als resultaat heeft dat je het teveel aan geproduceerde energie niet verliest en later kan gebruiken.” Hun aanpak werd succesvol en na zes maanden onder de vleugels van ‘start up Chili’ was de keuze aan hen: het laten voor wat het was, of het project in Chili verderzetten. De keuze viel voor Chili en ook Steven zijn vriendin pakte haar koffers. “Ze werkt hier nu al enkele maanden voor een Chileens bedrijf in de mijnbouwsector. Niet voor de hand liggend, maar mede dankzij haar kennis van het Spaans is het toch gelukt. Ook al doorleeft Chili economisch gezien geen ideale periode.”

Het voelt als een stap die Steven en Alexander voor lange tijd gezet hebben en hun plaatselijk netwerk blijft uitbreiden. “Momenteel zitten we in een gedeelde werkruimte met een zestigtal ondernemers die door de Chileense overheid ondersteund worden. Dat is al een mooie uitvalsbasis. Aanvankelijk kwamen er veel bedrijfsbezoeken bij kijken, om persoonlijk ons verhaal te vertellen. Nu zoeken we extra kapitaal, dat we deels in België hopen op te halen bij bedrijven uit onze sector die willen uitbreiden naar Chili.”

VIW in Chili

​Annemie Magnus kwam als VIW-vertegenwoordiger in Chili in contact met het project toen Steven en Alexander haar enkele maanden geleden opzochten.

“Ze stelden me hun bedrijfsmodel voor en keken uit naar de nieuwe contacten die ik hen zou kunnen aanreiken. Aangezien we in een land wonen waar er zon in overdaad is, sprak het project me onmiddellijk aan. Het was me al lang een grote vraag hoe het kon dat in een regenachtig land als België zoveel bedrijven en huizen zonnepanelen hadden, maar het in een land als Chili bijna taboe was.

Na vele jaren in Chili en dankzij contact met onze landgenoten, hoorde ik al heel wat succesverhalen. Maar natuurlijk werkt de omgeving niet altijd mee, de Chilenen zijn van nature tamelijk achterdochtig. Van een nieuw idee, zien ze liever eerst  bij hun buur dat het werkt.  Daarom wilde ik dit opstartende bedrijf een duwtje in de rug geven en helpen met PR.

Jaren geleden strandde ik zelf in Chili. Uit die ervaring weet ik dat het altijd leuk is om aan de deur van landsgenoten - die je toch beter begrijpen - te kunnen kloppen. Wat voor ons heel gewoon kan zijn, blijkt soms in een ander land niet direct aan te slaan. Het opstarten van  nieuwe activiteiten vergt veel tijd en geduld en niet alle beginnende bedrijven kunnen veel tijd voorbij laten gaan.

Daarom vormen de activiteiten van VIW ook een groot pluspunt voor alle jonge ondernemers die hun kansen buiten hun vaderland willen grijpen. We vertrekken als dromers, maar de werkelijkheid kan hard zijn en dan is het hartverwarmend om bij je ‘Vlaamse familie’ zoals Vlamingen in de Wereld te kunnen aankloppen. Je kan altijd bij iemand terecht die je kan helpen met het zoeken naar werk, contacten, scholen of iemand die iets voor je mee neemt naar je familie in België.”