Tom en Emma in de VS

Tom en Emma met een BAEF-beurs in New York

Na zes maanden op Erasmus in Duitsland was Tom Sercu heel zeker: naar het buitenland vertrekken zonder zijn vriendin Emma, dat nooit meer. Maar hij had de buitenlandmicrobe stevig te pakken en al een week na zijn thuiskomst vroeg hij haar mee naar de VSA. Een beursaanvraag bij Belgian American Educational Foundation (BAEF), applicaties bij meerdere Amerikaanse universiteiten en een huwelijk later, zit dit koppel ‘thuis’ in New York, de stad die nooit slaapt.

In de ontvangstruimte van BelCham, de Belgisch-Amerikaanse Kamer van Koophandel, in hartje New York, ontmoet ik Emma de Mûelenaere. Aan de andere kant van de Altantische Oceaan, maar je snuift er zo de Belgische sfeer op. Een tapinstallatie van het Leuvense bier Stella staat in de uithoek,  in bureaus hangen Belgische vlaggen, handgeschreven berichten van vrienden en familie aan het thuisfront. 

“Ik volgde mijn man voor zijn studies naar Amerika”, start Emma haar verhaal. “Eerst wisten we niet eens in welke staat we terecht zouden komen; het werd New York.” Haar verhaal intrigeert me, de vrolijkheid waarmee ze over haar ervaringen vertelt, is aanstekelijk. We besluiten af te spreken voor een zondagsbrunch in Brooklyn.

Dat jullie in New York belandden was eerder toevallig?

Tom: “In februari twee jaar geleden kreeg ik bericht dat ik een BAEF-beurs kreeg. Ik diende daarna toelatingsaanvragen in bij topuniversiteiten als Stanford en Berkeley, waarna het spannend afwachten was welke universiteiten me zouden toelaten. In april kreeg ik eindelijk bericht dat ik toegelaten was.”

Emma: “Ik zat op dat moment met vrienden op café in Gent en kreeg telefoon van Tom: ‘Ik heb goed nieuws, ik kom naar je toe’.  Hij wilde me in de ogen kijken wanneer hij het me vertelde. Mijn eerste reactie: ‘Wauw, New York!’”

Elke plek in New York geeft je het gevoel dat je recht in een film gekatapulteerd wordt. Makkelijk om te wennen, toch?

"New York bevalt je direct, of je went er nooit aan."

Emma: “New York komt inderdaad gevoelsmatig heel bekend voor.”

Tom: “Vijftig procent van de Hollywoodfilms speelt zich dan ook af in New York.”

Emma: “In filmstudio’s in California bedoel je. (lacht) Maar toch, ik had niet verwacht dat we zo snel zouden aanpassen aan deze grootstad. New York bevalt je direct, of je went er nooit aan.”

Tom: “Via de New York University leerde ik veel Europese uitwisselingsstudenten kennen. Ook mensen met verschillende culturen en achtergronden, heel boeiend.”

Je kan inderdaad slechter terechtkomen. Maar toch, op korte tijd moesten jullie heel wat formaliteiten geregeld krijgen.

"Trouwen stond na zes jaar samenzijn sowieso op onze langetermijnplanning, maar we hebben de festiviteiten moeten vervroegen."

Tom: “Klopt. Voor mij maakte de bestemming niet zo veel uit, aangezien ik toch met schoolwerk bezig zou zijn. Maar voor Emma heeft New York een enorme meerwaarde.”

Emma: “Ik behaalde nog snel mijn rijbewijs, probeerde zo veel mogelijk te sparen en organiseerde een trouwfeest, in vier maand tijd. Trouwen stond na zes jaar samenzijn sowieso op onze langetermijnplanning, maar we hebben de festiviteiten moeten vervroegen. Tom had er gelukkig aan gedacht om geen normaal studentenvisum, maar een J1-visum aan te vragen. Zo kon ik hem vergezellen met een J2-visum, waarmee ik mocht werken.”

Lees het volledige artikel over Emma en Tom in het VIW-tijdschrift #90. Tot september 2015 gratis te downloaden voor geregistreerden.

Meer info over de beurzen van BAEF: www.baef.be

Belgian-American Chamber of Commerce: www.belcham.org