Hilde Platinck

Druk, drukker, drukst: een leven in New York

Brent Meersman

Hilde Platinck trok al op jonge leeftijd naar Londen om er te gaan werken. Daar liep ze haar toekomstige Amerikaanse man tegen het lijf die haar ervan kon overtuigen om mee naar New York te gaan. Ze volgde de liefde en waagde de sprong over de oceaan. Ze settelde zich in de bruisende metropool en ging aan de slag als Office Manager in het Flanders House op 8th Avenue.

Vlaanderen in de kijker

“Het Flanders House huisvest de Algmene Afvaardiging van de Vlaamse Regering in de Verenigde Staten. Samen met Flanders Investment & Trade en Toerisme Vlaanderen zitten zij in NYC onder één dak. Het Flanders House team ijvert ervoor om de banden te versterken tussen Vlaanderen en de Verenigde Staten op vlak van handel en investeringen, toerisme, academische en culturele diplomatie en wordt er naamsbekendheid voor het merk Vlaanderen gegenereerd. Dat is nodig, want België mag dan wel gekend zijn, Vlaanderen heeft nog een weg af te leggen. We willen ervoor zorgen dat Amerikanen begrijpen wie we zijn en wat onze geweldige regio te bieden heeft. Dat doen we op verschillende manieren. We leggen bijvoorbeeld contacten voor de Vlaamse universiteiten en overtuigen Amerikaanse jongeren om in Vlaanderen te studeren. We hopen dat we op die manier de volgende generatie Steve Jobs en Obama’s kunnen overtuigen van onze meerwaarde en dat ze Vlaanderen een warm hart blijven toedragen tijdens de rest van hun carrière. Zelf bieden we ook in-huis stagemogelijkheden aan voor Vlaamse jongeren. Zij die graag in een Amerikaans bedrijf werkervaring willen opdoen, worden gewoonlijk doorverwezen naar de Belgische Kamer van Koophandel in NYC voor assistentie met de sponsoring van een J1 ‘internship’ (studenten) of ‘trainee’ (jong professionelen) visum (www.belcham.org/j-1-internships-traineeships/). Veel stagiairs hebben de smaak snel te pakken en worden verliefd op New York. Terecht, want New York is een schitterende stad.“

Meer dan Manhattan

“New York bestaat uit vijf boroughs of stadsdelen:  The Bronx, Brooklyn, Manhattan, Queens en Staten Island. Manhattan is veruit het bekendste en meest bezochte stadsdeel, maar ook het drukste. Om je een idee te geven: op Times Square, het culturele centrum van NYC, passeren dagelijks ongeveer 330.000 mensen. Op buitengewoon drukke dagen kan dat zelfs oplopen tot 460.000. Die drukte is niet voor iedereen weggelegd. Als je wilt ontsnappen aan alle gekte, zoek je best de rustigere stadsdelen of Central Park op. New York State heeft trouwens voor elk wat wils. Er zijn groene gebieden, wijnstreken, stranden en zelfs meer dan vijftig skioorden! Laat de afstanden je niet afschrikken. Amerika is nu eenmaal een groot continent en New York is een grote metropool. Veel New Yorkers kijken er niet van op als ze drie uur per dag moeten pendelen naar het werk.”

Smeltkroes van culturen

“New York is een magneet voor wereldwijd talent. Daarnaast zijn veel emigranten van mening dat de stad de kortste weg is naar The American Dream. Dat zorgt ervoor dat New York een smeltkroes is van culturen en rassen. Meer dan 800 talen worden hier gesproken er zijn ongelofelijk veel gemeenschappen. Dat is nog een overblijfsel van vroeger, toen de emigranten per boot toekwamen. Ook de Italiaanse moeder van mijn Amerikaanse man kwam op die manier als kind het land binnen. Ik vind die diversiteit ongelofelijk boeiend. De ene dag kan je te gast zijn op een traditioneel Joods verlovingsfeest, de andere dag op een trouwfeest van de Afro-Amerikaanse of de Indische gemeenschap. Er zijn veel culturele verschillen, maar er is veel respect en tolerantie. Dat is ook nodig. Het valt me op dat jongeren er goed mee omgaan. Ze houden niet meer vast aan die traditionele opdeling van gemeenschappen. Ze gaan zich meer en meer vermengen en klitten niet meer zo samen zoals vroeger.”

The New York way of living

“Ondanks mijn buitenlandervaring in Londen, moest ik mij bij aankomst in NYC toch even aanpassen. New Yorkers hebben zo hun eigenheden. Ze lopen er bijvoorbeeld vrijwel altijd piekfijn bij. Ze gaan hier ’s avonds niet uit in jeans en topje, maar ze tutten zich echt op. Als je van mode wilt genieten, kan dat. Je kan het zo gek niet bedenken of je ziet het passeren. De grootte van de stad zorgt er toch voor dat je vrijwel anoniem blijft. Dus alles kan en mag. Het ochtendritueel van menig New Yorker staat dan ook in schril contrast. ’s Morgens rolt men bij wijze van spreken gewoon uit bed de coffee shop binnen. Nobody cares much how you look in the morning, tenzij je gaat werken. Een andere eigenschap van New Yorkers is dat ze mondig zijn. Je zet best je pokergezicht op tijdens het pendelen of als je op straat loopt en definitely don’t sweat the small stuff wil je niet worden geconfronteerd. Je moet je grenzen durven te stellen, want anders blijven zij je, vaak onopzettelijk, pushen. Wanneer het op hun stad aankomt, zijn New Yorkers bijzonder trots. Het zijn meester netwerkers die anderen graag uit de brand helpen. Toeristen worden spontaan aangesproken als men ziet dat zij hulp kunnen gebruiken. Kijk zeker eens naar Johnny T's NYC Tourist Tips op Youtube. Daarin wordt op een hilarische manier verteld wat de gewoontes zijn van de New Yorkers vanuit het oogpunt van de toerist.”

  

Twee keer nadenken

“De levenskost kan serieus oplopen in New York. In Manhattan is vastgoed heel duur, voor velen onbetaalbaar zelfs. Ook de huurprijzen liggen hoog. Een appartementje met slaapkamer voor één persoon kost algauw 2.500 dollar per maand. Voor een appartement voor een gezin moet je 4.000 à 6.000 dollar rekenen per maand. Je moet hier ook rekening houden met hoge gezondheidskosten. De gezondheidszorg op zich is wel van zeer goede kwaliteit, maar heel duur. Amerikaanse dokters mogen, in tegenstelling tot Vlaamse dokters, zoveel vragen als ze willen. Door het gebrek aan een maximumlimiet, rijzen de prijzen de pan uit. Amerikaanse inwoners worden dan ook door de Amerikaanse overheid verplicht om een ziekteverzekering af te sluiten die kan variëren van 500+ dollar per maand voor een individuele verzekering tot 2.300+ dollar voor families met 2 kinderen. Een goede werkgever biedt een gezondheidsverzekering aan maar dit is niet wettelijk verplicht. Sommige werkgevers vragen een bijdrage van de werknemer. Vergeet dit onderwerp niet aan te snijden bij het onderhandelen van je salaris en de voorwaarden. Als Vlaamse expat moet je dus genoeg aandacht besteden aan de werking van de Amerikaanse sociale zekerheid. Doe je huiswerk en zet alle financiële kosten op een rijtje voor je naar New York verhuist.”

Fulltime werken als mama

“Een dikke drie jaar geleden werd ik mama van een flinke dochter die zowel de Amerikaanse als Belgische nationaliteit draagt. De tocht naar het ziekenhuis in het hart van de nacht verliep zoals in een film: tijdens een zware sneeuwstorm liepen mijn man en ik met de koffer naar buiten om een eenzaam rijdende taxi op een grote avenue tegen te houden. Eenmaal aangekomen in het ziekenhuis bleek de dokter van wacht afwezig te zijn. Het verliep dus niet van een leien dakje. Maar gelukkig liep alles goed af. Het moederschap combineren met een fulltime job is wel niet evident. De eerste drie jaar kon ik thuisblijven om voor mijn kind te zorgen. Dat moest wel, want nanny’s zijn heel duur. Je verliest snel een heel maandloon aan de kinderverzorging. Nu zit mijn kind in preschool. Ook dat is betalend, maar is onze situatie is dat goed te doen. In de toekomst zal ik moeten uitzoeken wat de beste school voor onze dochter zal zijn. Amerikanen stippelen het academisch parcours van hun kinderen gewoonlijk op voorhand uit en durven zelfs te verhuizen naar een goed schooldistrict om hun kansen op een studieplaats te verhogen. Soms opteren New Yorkers om hun kinderen te plaatsen in een privéschool wat een prijskaartje van 25.000-45.000 per kind per jaar met zich meebrengt. Dat is natuurlijk niet voor ieders budget weggelegd en dan nog is een gegeerde plaats in dergelijke school niet altijd zeker.

Ik moet me aan een strak tijdschema houden als ik werk. Ik heb niet langer meer de luxe om laat te werken en moet het werk afhebben binnen de kantooruren, wat soms moeilijk is. Ik ben 24/7 bereikbaar. Als ik op kantoor kom, heb ik meestal mijn mails al gecheckt tijdens het pendelen. Zelfs ’s nachts, als ik niet kan slapen, durf ik op werkmails van het thuisland te reageren omwille van het 6 uur tijdsverschil. Op deze manier heb ik vaak de antwoorden binnen handbereik van zodra ik op kantoor kom. Het is druk en vermoeiend, en ook wel een beetje ongezond, maar het lukt. New York en een gezin onderhouden vragen veel energie, maar ik krijg er ook veel energie van terug. I love my job, my family and my city.”

Leuke NYC weetjes:

  • The Bronx is de enige bourough die op het vasteland ligt. Manhattan en Staten Island zijn eilanden.
  • Ondanks het feit dat NYC met zijn 8.5 miljoen inwoners de grootste stad in de VS is, is het niet de hoofdstad van NY State. Deze eer gaat uit naar Albany.
  • De Joodse gemeenschap in NYC is de grootste buiten Israel. Dit geldt ook voor de Poolse en Chinese gemeenschappen.

  • Ellis Island, onderaan Manhattan, heeft over een periode van 60 jaar, 12 miljoen immigranten verwelkomd en kan vandaag nog steeds worden bezocht.

  • In NYC vind je speakeasy’s of ‘secret bars’ terug. Vaak moet je een steegje door, trapje op en af, op een ‘buzzer’ (bel) duwen of door een doorsnee snackbar om de bar te vinden.

  • Taxi’s met een licht aan zijn beschikbaar, is het licht uit dan heeft de taxi een passagier. Steek gewoon je hand op en zwaai aan de rand van het trottoir om de aandacht van een taxichauffeur te trekken. 

  • Macy’s en Bloomingdales grootwarenhuizen, bieden bij aankoop van een artikel 10% korting aan als je je Belgisch paspoort of identiteitskaart kan voorleggen.

  • Er wonen meer dan 380.000 miljonairs in NYC. Nu weet je waarom ieder groot modemerk haar ‘flagship store’ op Fifth Avenue heeft.  

  • Verwijs altijd naar de ‘subway’ als je het over de metro hebt. Deze is open 24/7. De richting van de subway wordt aangeduid met ‘uptown’ en ‘downtown’ i.p.v. noord of zuid.

  • Honden hoeven niet aan de leiband in Central Park voor 9:00 uur. 

  • Tal van flats zijn niet met een wasmachine uitgerust. Laundry & dry cleaning wordt heel vaak uitbesteed of men maakt gebruikt van de vele launderettes in de buurt. Soms zit deze ook gevestigd in de kelder van het gebouw waar men woont.

  • NYC telt ongeveer 25.000 restaurants waarvan je in meer dan 8.000 kan neerzitten.

  • Foodtrucks vind overal terug in de NYC scene waaronder ook de Belgische trots ‘Waffles & Dinges’!  

  • Tippen is in NYC de gewoonste zaak van de wereld. Hou hiermee rekening als je met een budget werkt. In restaurants betaal je gewoonlijk 20% tip op de totaalrekening, taxi’s 10-15%. Maar ook aan kappers, spa- en schoonheidsbehandelingen, babysitting services etc. verwachten een tip. Met kerstmis zet je best geld opzij om de doormen, schoonmaakster, dog walker, leerkrachten etc. een extraatje in de handen te stoppen’.

  • New Yorkers eten pizza met de hand en nooit met mes en vork!

  • NYC heeft zijn eigen Vlaamse gidsen. Contacteer Patrick, Kenneth & Will van BE NY voor een stadsrondleiding in het Nederlands of Frans (BENY.be).

  • Jonge moeders kunnen zich bij populaire NYC Facebook mommy groups aansluiten en bij hen met alle vragen terecht die met kinderen te maken hebben (vb. Upper East/West Side /Queens mommies group. Een bestaand lid dient je wel te introduceren.

  • Aan activiteiten voor kinderen en mama’s in NYC geen gebrek. Check out marrypoppins.com.

  • Vrees je ervoor dat je jonge kinderen in NYC hun Nederlands zullen verleren? Surf dan snel naar de volgende website klokhuis.com en ontdek hoe jouw kids op een leuke manier de Nederlandse taal kunnen leren/onderhouden.

  • Vlaamse stagiairs en jong professionelen kunnen voor accommodatie in Manhattan terecht bij Webster Apartments of International House. websterapartments.org | ihouse-nyc.org.