Frederik Matthys

Grenzen verleggen

afbeelding van Brent Meersman
Brent Meersman

Frederik Matthys was nog nooit buiten Europa geweest. Dat veranderde toen hij startte bij het Departement Buitenlandse Zaken van de Vlaamse overheid. Vijf jaar later kon hij aan de slag bij de VN. Na passages door Rwanda en Egypte, werkt en woont hij nu met zijn Canadese vrouw in New York. Zijn internationale carrière schudde zijn leven grondig door elkaar.

Van de Ardennen naar Afrika

“Als kind heb ik nooit veel en ver gereisd. Ik ging samen met mijn ouders vaak op vakantie naar de Ardennen. Toen ik avontuurlijker werd, reden we zoals veel Belgen naar het zuiden van Frankrijk. Lange tijd gingen mijn reizen nooit verder dan de grenzen van Europa. Toen ik aan het werk was bij het Departement Buitenlandse Zaken van de Vlaamse overheid kwam daar verandering in. Omdat ik binnen ontwikkelingssamenwerking werkte, vond ik dat ik op z’n minst toch eens in Afrika moest zijn geweest. Ik bezocht Namibië en Zuid-Afrika en later voor het werk ook Oeganda. Ik besloot voor mezelf om binnen de wereld van ontwikkelingssamenwerking te blijven. Daarom solliciteerde ik voor een positie als Junior Professional Officer bij het United Nations Development Programme. Tot mijn grote verbazing verliepen alle procedures goed en werd ik uitgenodigd om naar Rwanda te gaan. Uiteraard waren mijn ouders ongelofelijk bang. Maar na een bezoekje ter plaatse waren ze gerustgesteld. Bovendien is 1 op de 5 expats in Rwanda Belg. Na duizenden kilometers reizen kwam ik dus tussen andere Belgen te zitten.”

 Expatbubbel doorprikken

“Het oorspronkelijke plan was om een jaar in Rwanda te blijven, maar dat draaide iets anders uit. Ik bleef er drie jaar. Ik had het eerste jaar geen last van een of andere cultuurshock en probeerde zoveel mogelijk het land in me op te nemen. Ik vond het belangrijk om uit de expatbubbel te treden. Dat deed ik onder andere door het openbaar vervoer te gebruiken. Een taxi is immers de ideale manier  om de lokale bevolking te leren kennen. Ik werd beste vrienden met mijn twee vaste taxichauffeurs: Charles en Eugene. Ik begon ook met lessen Swahili, maar dat hield ik niet lang vol. Door de hoge moeilijkheidsgraad en mijn drukke job raakte ik niet verder dan de vierde les. Ondanks mijn inspanningen had ik het gevoel dat ik in de expatbubbel bleef. Maar dat geldt voor elke expat, en bij uitbreiding voor elke mens, denk ik. Je hebt immers altijd een sociale kring waarin je je beweegt. Dat is in België niet anders. Iedereen leeft in een soort bubbel.”

Internationale liefde

“Ik leerde mijn Canadese vrouw bij de VN in Rwanda kennen. Ondertussen zijn we tien jaar samen, waarvan vijf getrouwd. Expatkoppel zijn is niet altijd even makkelijk. We houden uiteraard wel altijd rekening met elkaar. We beslissen samen waar we naartoe gaan. Zo hebben we in 2013 beslist om naar New York te verhuizen, waar ik op het hoofdkantoor aan de slag kon. En aangezien mijn vrouw zelfstandig consultant is, kon ze ook in NYC werken. Ze krijgt veel last-minute opdrachten, maar heeft soms ook iets minder werk. Ze vond daardoor de tijd om een fictieboek te schrijven met links naar België en Belgisch Congo. Ze heeft een haat-liefdeverhouding met ons land. Al denk ik soms dat ze meer van België houdt dan ikzelf. Ze ziet er dan ook nooit tegenop om naar België te gaan. Maar ze zal haar roots ook nooit verloochenen. Haar vader is van Trinidad en haar moeder van Canada. Ze schrijft een blog over haar ervaringen als een vrouw in de wereld van de gevechtssporten. Daarnaast bezoeken we haar familie in Canada ook regelmatig. Ze is haar ouders enorm dankbaar voor de kansen die ze kreeg. Als graduation gift kreeg ze een set valiezen. Ze moest en ze zou de wereld intrekken. En dat is goed gelukt.”

  

The Big Apple

“Ik denk dat we alle twee een haat-liefdeverhouding hebben met New York. Enerzijds is het een grote stad, waardoor er enorm veel te zien en te doen is. Anderzijds zorgt de grootte van de stad ook voor nadelen. In de zomer stinkt het zowat overal en de infrastructuur, zoals het openbaar vervoer werkt niet echt optimaal. New York heeft me wel aan het sporten gezet. Het is een ideale stad om te gaan joggen. Zo heb ik al heel veel nieuwe buurten leren kennen. Vooral nu ik train voor een marathon en langere afstanden doe is er altijd nog wel een nieuwe interessante buurt waar ik door loop.

Een andere observatie is dat alles hier snel moet gaan. Wanneer je in België een koffie wilt drinken, kan je die rustig aan een tafeltje opdrinken. Hier in New York krijg je een beker en moet je het maar al wandelend opdrinken. Desondanks denk ik dat ze hier niet productiever of creatiever zijn dan in België. Het is een manier van leven. We zien onszelf niet oud worden in New York.”

Druk leven

“Ik woon nu vijf jaar in NY. Het is druk, maar je geraakt er wel aan gewend. Ik zie sommige collega’s dag en nacht werken, maar dat hou je niet uit. Ik ga om 18.30u sowieso naar huis. Als er nog iets moet gedaan worden, doe ik het nog snel op de laptop. Ik probeer ook relatief weinig te doen in het weekend. Werk komt bij mij niet op de eerste plaats. Mijn vrouw en ik genieten ook ten volle van onze vakanties samen. Vaak bezoeken we onze ouders, maar we houden ook vast aan enkele vakanties met ons tweetjes. Het is ook een voordeel dat we geen rekening hoeven te houden met een kind.  We doen het goed met ons twee en we voelen niet de behoefte voor het typische huisje-tuintje-kindjesscenario.”

Toekomstplannen

“Geen idee waar de toekomst ons brengt. We genieten ten volle van het moment. Dankzij een internationaal netwerk van vrienden, kunnen we de wereld nog wat ontdekken. Het is soms ook wat frustrerend dat we die vrienden niet in onze nabijheid hebben. Door de aard van onze job hebben we niet veel tijd om echt close te worden met mensen. Feit is dat we niet noodzakelijk in New York blijven. Ondanks dat we echte stadsmensen zijn, hunkeren we toch ook af en toe naar het groen.  Misschien keren we uiteindelijk wel terug naar België… We hebben alleszins nog tijd genoeg om een plekje te vinden.”

Blog: https://notmadeofglass.blog/