Overslaan en naar de inhoud gaan
x
Kaat Higham-Bouten

VIW-vertegenwoordiger Kaat Higham-Bouten

Kaat is VIW-vertegenwoordiger regio New York en is wiskundedocent aan het Bergen Community College in New Jersey. Ze woont sinds 1984 in de VS.

Waarom New York?

Mijn man is een Brit en ik vertrok met hem naar Ierland. Toen zijn Amerikaanse werkgever hem overplaatste naar New Jersey, volgde ik. Dat is intussen 31 jaar geleden. We hadden vier jaar in Ierland gewoond, hadden een dochter van twee en ik was zwanger van een tweede kind. In Ierland woonden we tussen de schapen en natuur, in de VS kwamen we in een andere omgeving terecht ver van familie en vrienden. Dat vergde een grote aanpassing.

Waarom VIW-vertegenwoordiger?

Ik was al lid van de vereniging Vlamingen in de Wereld regio New York sinds de opstart ervan. Het contact met andere Vlamingen was voor mij belangrijk en ik probeerde aan alle clubactiviteiten deel te nemen. Vlak voor de viering van het 25-jarig bestaan nam ik de functie als voorzitter van de groep over van Leen Provost. Dat was in 2011. Ik heb mijn band met Vlaanderen altijd gekoesterd en probeer er ook twee keer per jaar op vakantie te gaan.

Je kinderen groeiden op in de VS?

Ja, onze twee jongste dochters zijn hier geboren en de oudste was nog een peuter toen we in New York toekwamen. Zij voelen zich op en top Amerikaans, maar hebben ook een sterke bad met hun familie in Vlaanderen. De jongste woont nu in Zwitserland, maar ik spreek haar soms vaker dan mijn dochters die in de VS wonen. Technologie heeft veel veranderd.

Emigreren nu of vroeger, een totaal andere ervaring?

Toen ik emigreerde, waren telefoon en briefwisseling de enige manieren om contact te houden met familie en vrienden op het thuisfront. Hier in de VS belde ik regelmatig naar mijn ouders, maar dat was echt wel duur. In Ierland hadden we zelfs lange tijd geen telefoonaansluiting. Dat kunnen jonge mensen zich nu niet meer voorstellen. Er is zo veel veranderd. Nu kan je elkaar praktisch elke dag  zien via internet, maakt niet uit hoe ver je woont.

Amerikaanse of Belgische nationaliteit?

Ik heb de Amerikaanse nationaliteit aangenomen en ben zo ooit mijn Belgische nationaliteit verloren. In die tijd kon je nog geen dubbele nationaliteit hebben. Ik heb gelukkig twee jaar geleden, vlak voordat de wet weer veranderde, mijn Belgische nationaliteit teruggekregen. Sindsdien moet je in België wonen om de nationaliteit aan te vragen. Mensen vroegen mij waarom ik het zo belangrijk vond om die Belgische nationaliteit terug te krijgen, maar ik kan het moeilijk uitleggen. Ik voel mij zelfs na al die jaren nog steeds Vlaming, misschien meer zelfs. Het is mijn thuis, ook al zal ik er waarschijnlijk nooit meer wonen.

Welke activiteiten organiseert VIW New York?

Het hoogtepunt van het jaar is steeds ons sinterklaasfeest, een activiteit die in trek is bij jonge gezinnen. Daarnaast maken we elk jaar een herfstwandeling en organiseren we onder andere bezoeken aan musea. Onlangs gingen we bijvoorbeeld naar het MoMath en lunchten we samen in een Belgische bistro met Belgische keuken en Belgisch bier. Vooral dat laatste verklaart waarschijnlijk de populariteit van de bistro bij de Vlamingen in de Big Apple.